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Temendo detenção, dois correspondentes australianos fogem da China

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SYDNEY, Austrália – Dois jornalistas australianos fugiram da China após um impasse diplomático de cinco dias que começou quando oficiais de segurança do Estado chineses lhes fizeram visitas não anunciadas, gerando temores de que seriam detidos.

Os jornalistas – Michael Smith, o correspondente da The Australian Financial Review na China, e Bill Birtles, um correspondente da Australian Broadcasting Corporation – chegaram a Sydney na terça-feira de manhã depois que suas organizações organizaram voos às pressas. Eles foram os dois últimos correspondentes trabalhando na China para agências de notícias australianas.

Sua saída, que ocorreu após negociações entre diplomatas australianos e chineses que levaram a China a revogar a proibição de sua saída, acrescentou outro conflito à deterioração das relações entre as duas nações. Ele também destacou as táticas cada vez mais pesadas de Pequim para limitar o jornalismo independente no país.

“Sua saída apressada da China marca um novo ponto baixo em um relacionamento que já parecia ter atingido o fundo do poço”, disse Richard McGregor, pesquisador sênior do Lowy Institute, um think tank de Sydney e ex-correspondente da China para o Financial Times e o australiano.

“Outros países que lutam com a China devem tomar nota”, acrescentou. “Se a relação bilateral se deteriorar, então seus próprios cidadãos estarão na linha de fogo também.”

Para Smith e Birtles, a sensação de vulnerabilidade – e o processo de saída – acelerou com visitas da segurança estatal chinesa na semana passada. Sete policiais, quase todos uniformizados, visitaram cada um deles ao mesmo tempo: depois da meia-noite de quinta-feira nas casas de Smith em Xangai e Birtles em Pequim.

O Australian Financial Review informou que investigadores chineses procuraram questionar Birtles e Smith sobre Cheng Lei, um âncora de notícias de negócios australiano nascido na China para o serviço de televisão CGTN da China que foi detido em agosto.

Ambos os homens relataram extensamente sobre o caso, incluindo o detalhe de que a Sra. Cheng estava sendo mantida sob “vigilância residencial”, um poder de detenção abrangente que pode manter pessoas sob custódia por até seis meses, com visitas negadas de parentes ou advogados.

Na terça-feira, horas depois de os dois jornalistas terem retornado à Austrália, um porta-voz do Ministério das Relações Exteriores chinês confirmou pela primeira vez que Cheng estava sob investigação por crimes de segurança nacional, uma ampla categoria que pode incluir espionagem, obtenção ilegal de segredos de estado ou subverter o poder do Partido Comunista.

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O Sr. Smith disse que não havia nenhum bom motivo para atraí-lo ou ao Sr. Birtles para o caso, a não ser uma tentativa de intimidação.

“Eles realmente me fizeram perguntas básicas, como: ‘Você a conhece? Você a conheceu? ‘ E eu só a encontrei uma vez, em um bar em Pequim com muitos outros jornalistas, e eu realmente não falei com ela ”, disse ele em uma entrevista na terça-feira. “Eu não tinha muito a oferecer a eles, então fico perplexo sobre por que fui alvo de sua investigação quando obviamente não tinha nenhuma ligação com ela.”

Em uma entrevista postada no YouTube pela ABC, a principal emissora pública da Austrália, Birtles disse que parecia que ele havia se tornado um peão em uma luta diplomática.

“Pareceu-me que todo o episódio era sobre assédio”, disse ele, acrescentando que “parecia muito, muito político”.

O Clube de Correspondentes Estrangeiros da China condenou as ações das autoridades, chamando-as de “terríveis táticas intimidatórias que ameaçam e procuram restringir o trabalho de jornalistas estrangeiros baseados na China”.

Birtles e Smith já haviam sido avisados ​​sobre as crescentes pressões – diplomatas australianos lhes disseram no início da semana passada que deveriam pensar em deixar a China. Os dois planejaram partir na quinta-feira.

O Sr. Birtles estava oferecendo um jantar de despedida quando os oficiais chineses chegaram. O Sr. Smith foi acordado pela chegada deles.

“Eles estavam me filmando, havia um holofote sobre mim e eles leram uma declaração que me perguntava se eu entendia as leis de segurança nacional da China”, disse Smith.

Os policiais disseram que foram impedidos de deixar o país e pediram que assinassem uma declaração dizendo que entenderam a mensagem sendo entregue. Eles foram informados de que seriam contatados no dia seguinte para agendar um horário para serem questionados formalmente.

O Sr. Birtles ligou imediatamente para a Embaixada da Austrália e providenciou para que fosse levado para lá, onde permaneceria pelos próximos dias. Smith também foi colocado sob proteção diplomática enquanto as autoridades chinesas repetidamente exigiam entrevistas, que ambos os jornalistas recusaram, citando temores por sua segurança pessoal.

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O governo australiano acabou garantindo o compromisso de Pequim de que estariam livres para deixar a China após uma entrevista de uma hora. Birtles foi questionado pelas autoridades chinesas no domingo, ao lado do embaixador da Austrália na China, Graham Fletcher.

O impasse e a saída abrupta dos dois jornalistas serão amplamente interpretados na Austrália e nos Estados Unidos como um sintoma do agravamento dos laços com a China.

O arco de crescimento econômico de décadas da Austrália dependeu muito das exportações para a China, especialmente de minério de ferro, carvão e outras matérias-primas, e as universidades australianas dependem muito de estudantes chineses que pagam as mensalidades.

Mas a Austrália, um aliado próximo dos Estados Unidos por mais de um século, tem cada vez mais resistido à influência política chinesa e às demandas diplomáticas. A Austrália liderou pedidos neste ano para uma investigação internacional sobre a pandemia do coronavírus, irritando Pequim, que tem sido espinhosa com as evidências de atrasos e encobrimentos que retardaram sua resposta inicial.

O governo de centro-direita da Austrália também aprovou uma lei contra a interferência política estrangeira, que foi amplamente vista como dirigida ao Partido Comunista Chinês.

De forma mais ampla, o retorno forçado dos dois últimos correspondentes da Austrália na China foi o episódio mais tenso até agora em um período de aperto nas condições para jornalistas estrangeiros no país.

O escritório da ABC em Pequim foi inaugurado em 1973, logo depois que a Austrália normalizou as relações com a China, tornando-se um dos primeiros veículos de notícias estrangeiros a estabelecer operações no país. Agora, em um ponto de inflexão importante, apenas um poucos correspondentes internacionais permanecem no país, e a mídia australiana enfrenta um apagão.

“Desde o início dos anos 70, estivemos na China relatando todos os altos e baixos”, disse Gaven Morris, diretor de notícias da ABC. “O fato de que esta é a ocasião em que fomos efetivamente incentivados a sair é bastante significativo.”

Por muitos anos, o governo chinês confiou em táticas menos radicais. Pequim frequentemente pressiona jornalistas estrangeiros cuja cobertura não gosta, dando-lhes vistos mais curtos do que os 12 meses normais. Mas desde o início deste ano, a China tornou-se notavelmente mais disposta a fazer os repórteres partirem.

Em fevereiro, o governo anunciou a expulsão de três jornalistas que trabalhavam para o The Wall Street Journal na China, dizendo que era uma punição para uma manchete ofensiva – “China é o verdadeiro homem doente da Ásia” – em um artigo de opinião sobre a China publicado no papel. Em março, o governo chinês anunciou que mais de uma dúzia de jornalistas americanos que trabalhavam para o The New York Times, The Wall Street Journal e The Washington Post teriam que deixar a China.

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Pequim disse que isso foi uma retaliação pelo fato de o governo Trump ter estabelecido um limite de 100 para o número de cidadãos chineses que podem trabalhar nos Estados Unidos para cinco grandes organizações de notícias chinesas estatais.

Esse impasse piorou nas últimas semanas, quando o Ministério de Relações Exteriores da China parou de renovar as credenciais de jornalistas estrangeiros que trabalhavam para veículos de notícias americanos na China e sugeriu que esses jornalistas poderiam ser expulsos se o governo Trump restringisse ainda mais os funcionários dos veículos de notícias chineses.

E agora, a pressão direta por oficiais de segurança chineses parece ter gerado um impasse diplomático impulsionado pelo medo dos dois jornalistas de serem detidos em um sistema de justiça autoritário.

Embora seja difícil dizer se as proibições de saída teriam levado a detenções, McGregor disse que as ameaças devem ser vistas como graves. “Uma vez arrastados para uma investigação na China, eles não teriam nenhum direito por um longo período de tempo e também poderiam ter sido detidos indefinidamente”, disse ele.

Exemplos semelhantes não são difíceis de encontrar. Antes da detenção da Sra. Cheng, o governo australiano estava em desacordo com Pequim por causa de outro detido australiano de ascendência chinesa, Yang Hengjun, escritor e empresário também conhecido como Yang Jun.

Ele está detido na China desde o início de 2019 e foi indiciado este ano por espionagem, o que ele nega. Esta semana, ele teve acesso a um advogado pela primeira vez em quase dois anos de detenção e, em comentários transmitidos à sua família, ele fez uma forte crítica.

“Eles podem abusar de mim; Não tive acesso a representação legal – isso é perseguição política ”, disse ele. “Eu sou inocente e lutarei até o fim.”

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