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Se as vacinas COVID-19 acabarem com a pandemia, a América tem imigrantes a agradecer: NPR

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Se as vacinas COVID-19 acabarem com a pandemia, a América tem imigrantes a agradecer: NPR 2

Katalin Karikó trabalha na BioNTech, empresa que fez parceria com a Pfizer para fazer a primeira vacina COVID-19 a obter autorização de emergência nos EUA

Jessica Kourkounis


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Katalin Karikó trabalha na BioNTech, empresa que fez parceria com a Pfizer para fazer a primeira vacina COVID-19 a obter autorização de emergência nos EUA

Jessica Kourkounis

O cientista húngaro Katalin Karikó acreditava no potencial do RNA mensageiro – a molécula genética no coração de duas novas vacinas COVID-19 – mesmo quando quase ninguém mais acreditava.

Karikó começou a trabalhar com a RNA como estudante na Hungria. Quando o financiamento para seu trabalho lá acabou, Kariko imigrou para a Filadélfia em 1985. Com o passar dos anos, ela foi rejeitada para concessão após concessão, ameaçada de deportação e rebaixada de seu cargo de docente por uma universidade que via sua pesquisa como um beco sem saída.

Por tudo isso, Karikó continuou trabalhando.

Se as novas vacinas COVID-19 ajudarem a vida nos EUA a voltar ao normal no próximo ano, o país terá que agradecer a muitos imigrantes como Karikó. Cientistas e investidores nascidos fora dos Estados Unidos desempenharam papéis cruciais no desenvolvimento de vacinas da Pfizer e Moderna. É uma vindicação notável para o argumento – freqüentemente apresentado pela indústria de biotecnologia – de que a inovação depende da livre circulação de pessoas e idéias.

Agora Karikó é vice-presidente sênior da BionNTech, a empresa que fez parceria com a Pfizer para fazer a primeira vacina COVID-19 para obter autorização de emergência nos Estados Unidos. BioNTech é uma empresa com sede na Alemanha e liderada por imigrantes da Turquia.

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O presidente Trump ouve Moncef Slaoui, o ex-chefe da divisão de vacinas da GlaxoSmithKlines, falar sobre o desenvolvimento da vacina contra o coronavírus em 15 de maio.

Imagens Drew Angerer / Getty

Os imigrantes estão desempenhando papéis importantes em quase todos os aspectos do esforço da vacina nos Estados Unidos. Mesmo o principal conselheiro da Operação Warp Speed, o programa de distribuição de vacinas do governo Trump, é um imigrante – Moncef Slaoui, ex-chefe do departamento de vacinas da GlaxoSmithKline.

O presidente Trump geralmente leva o crédito pela velocidade recorde de desenvolvimento de vacinas – e por “libertar o gênio científico da América”, como ele diz.

Mas as pessoas na indústria de biotecnologia dizem que o gênio americano depende de um pool de talentos globais.

“Somos um ímã intelectual para o melhor dos melhores de todo o mundo”, disse Jeremy Levin, CEO da Ovid Therapeutics e presidente da Organização de Inovação em Biotecnologia, o grupo de comércio da indústria dos EUA.

Levin, que nasceu na África do Sul, diz que os imigrantes altamente qualificados são atraídos para os Estados Unidos por suas grandes instituições educacionais – e por sua indústria de biotecnologia que está disposta a assumir grandes riscos.

“Nós na América estamos dispostos a arriscar”, disse Levin. “É a vontade de fracassar na tentativa de encontrar um medicamento que pudesse fazer a diferença para milhões de pessoas ao redor do mundo. E essa característica é o que atraiu tantos do exterior … que só vão experimentar . “

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Jeremy Levin participa de uma coletiva de imprensa em Tel Aviv, Israel, em 2012. Ele é atualmente o CEO da Ovid Therapeutics e presidente da Organização de Inovação em Biotecnologia.

Nir Elias / Reuters


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Nir Elias / Reuters

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Levin diz que quase um terço da força de trabalho de biotecnologia aqui nasceu fora dos Estados Unidos. Se você contar também os filhos de imigrantes, diz ele, é quase a metade. Mas Levin teme que tenha ficado mais difícil nos últimos anos para essas pessoas chegarem aqui.

O governo Trump impôs mais restrições aos imigrantes que querem estudar e trabalhar nos Estados Unidos. O presidente diz que quer proteger os empregos americanos e sempre fala dos imigrantes como uma ameaça e um fardo. É assim que ele fala sobre o coronavírus, referindo-se a ele como o “vírus da China”.

“É um comentário muito racista”, disse o Dr. Victor Dzau, presidente da National Academy of Medicine, uma organização sem fins lucrativos de Washington. Ele é um especialista em saúde global que nasceu na China.

“Todos nós reconhecemos que este parece ser um jogo de culpar, certo? Para desviar sua responsabilidade dizendo que outra pessoa nos deu”, disse Dzau. “Um vírus não vê fronteiras.”

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Dr. Victor Dzau, presidente da Academia Nacional de Medicina, participa da Cúpula Mundial da Saúde de 2015 em Berlim, Alemanha.

Jörg Carstensen / imagem aliança via Getty Image


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Jörg Carstensen / imagem aliança via Getty Image

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Dr. Victor Dzau, presidente da Academia Nacional de Medicina, participa da Cúpula Mundial da Saúde de 2015 em Berlim, Alemanha.

Jörg Carstensen / imagem aliança via Getty Image

O vírus se espalhou pelo mundo, matando pelo menos 1,6 milhão de pessoas, incluindo mais de 300.000 nos Estados Unidos. Agora, os EUA desenvolveram duas vacinas e as doses estão sendo enviadas para todo o país.

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Ambos usam a tecnologia de RNA mensageiro desenvolvida em parte por Katalin Karikó da Universidade da Pensilvânia. Na época, diz Karikó, ela se candidatou a dezenas de bolsas para apoiar seu trabalho.

“Nunca recebo a bolsa. Todos foram rejeitados”, disse ela. “Ninguém estava realmente interessado na terapia de RNA mensageiro.”

À medida que as cartas de rejeição se acumulavam, Karikó foi rebaixada de seu cargo de docente. Mas ela persistiu. “Quando você faz ciência, você sabe, o mundo inteiro simplesmente não existe. Então, desde que você tenha uma ideia e alguns experimentos para fazer, é divertido”, disse ela.

Karikó e seus colegas da Penn eventualmente resolveram alguns dos principais problemas que impediam a tecnologia.

Esta semana, a vacina da Moderna se tornou a segunda a ganhar a recomendação de um painel consultivo do FDA para autorização de emergência. A empresa, que nasceu há 10 anos em Boston, também é liderada por imigrantes.

“Este país fez coisas incríveis. E acho que uma grande parte disso são pessoas que trazem suas próprias capacidades, seus próprios sonhos, aspirações”, disse Noubar Afeyan, presidente da Moderna. Ele foi um dos primeiros investidores na empresa e também dirige sua própria empresa de capital de risco, a Flagship Pioneering.

Afeyan nasceu no Líbano, viveu em Montreal e estudou no MIT. Ele acha que existe uma ligação entre a experiência do imigrante e a inovação.

“Penso na inovação como uma forma de imigração intelectual”, disse Afeyan. “Você deixa seu conforto para trás. Enfrenta desafios irreconhecíveis. Você não considera nada garantido. Você não sente que em seu novo país as pessoas lhe devem nada.”

Cientistas da Moderna e da BioNTech levaram menos de um ano para colocar essas novas vacinas no mercado. Foi uma corrida contra o tempo sem precedentes – possibilitada por décadas de trabalho de algumas das melhores mentes do mundo.

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