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Sauditas presos buscam influência em Washington para combater o príncipe herdeiro

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WASHINGTON – Um punhado de sauditas encarcerados e seus aliados, concluindo que é improvável que sejam libertados se defenderem diretamente com seu próprio governo, planejam pressionar seus casos em Washington, inclusive contratando lobistas com conexões na órbita do presidente Trump.

A perspectiva incomum de sauditas veicular publicamente as profundas divisões da família real chega em um momento desafiador para a Arábia Saudita e seu líder de fato, o príncipe herdeiro Mohammed bin Salman. Espera-se que suba ao trono após a morte de seu pai idoso, o rei Salman, 84 anos, o príncipe Mohammed, 34 anos, está lutando para guiar sua nação por uma crise econômica provocada por coronavírus, enquanto enfrenta preocupações com os direitos humanos provocadas em parte por ondas de prisões de dezenas de membros da realeza, empresários e funcionários do governo, ativistas e jornalistas.

Em um aparente esforço para explorar a situação, aliados de vários sauditas nas últimas semanas abordaram advogados e consultores de Washington sobre campanhas legais, de lobby e de relações públicas para pressionar pelo fim do que eles dizem ser perseguição política pelo reino.

Um ex-associado sênior do príncipe Salman bin Abdulaziz bin Salman Al Saud na sexta-feira assinou um acordo de US $ 2 milhões para manter Robert Stryk, um lobista de Washington que está bem conectado nos círculos de política externa da administração Trump, para “advogar pela libertação”. do príncipe, de acordo com um contrato.

No mês passado, Barry Bennett, um lobista e estrategista republicano que assessorou a campanha de Trump em 2016, assinou um cliente com links para um príncipe preso que havia sido o principal rival do príncipe Mohammed.

E outra realeza prisioneira, a princesa Basmah bint Saud, filha do segundo rei da Arábia Saudita, tornou-se pública com pedidos de libertação da detenção, enquanto seus representantes contataram discretamente este mês advogados e consultores em Washington e Londres sobre a mobilização de apoio a a causa dela.

Apesar das restrições e outras ações que levantaram preocupações internacionais sobre a liderança do príncipe Mohammed – incluindo a intervenção militar saudita no Iêmen, o assassinato do dissidente escritor saudita Jamal Khashoggi em 2018 por autoridades sauditas e a guerra de preços do petróleo do reino este ano com a Rússia – o O governo saudita recebeu forte apoio da Casa Branca. O príncipe Mohammed tem cultivado relações estreitas com Trump e seu genro, Jared Kushner, consultor sênior da Casa Branca. O governo saudita também aumentou seu enorme orçamento de lobby desde o assassinato de Khashoggi.

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Mas no Congresso e em alguns cantos do Pentágono e do Departamento de Estado, há uma crescente inquietação com o príncipe herdeiro, conhecido por suas iniciais M.B.S. e quem é extremamente sensível à sua imagem no cenário mundial.

Aliados dos presos por ele e seus representantes de Washington esperam explorar essa situação para pressioná-lo a libertá-los através de alguma combinação de lobby, esforços de relações públicas para destacar preocupações com direitos humanos e possíveis ações legais em tribunais internacionais, segundo pessoas familiarizadas com os esforços.

Os documentos enviados pela consultoria de Stryk, Sonoran Policy Group, ao Departamento de Justiça sob a Lei de Registro de Agentes Estrangeiros indicam que a empresa pressionará pela libertação de Prince Salman junto aos governos dos Estados Unidos, Grã-Bretanha, França e União Européia. . O cliente do contrato, que dura seis meses, é Hashim Mughal, um paquistanês com sede em Paris que é descrito nos documentos como “um ex-associado sênior” do príncipe Salman.

O príncipe Salman estava entre os 11 príncipes presos em janeiro de 2018. Na época, o governo saudita justificou as prisões como resultado de um protesto ilegal, mas os detalhes da prisão e o paradeiro do príncipe Salman permanecem obscuros.

Pessoas próximas ao príncipe Salman dizem que ele passou cerca de um ano na prisão máxima de Al Ha’ir, perto de Riyadh, capital da Arábia Saudita, e depois foi transferido para a prisão domiciliar em uma casa em Riad com seu pai, que também foi detido, antes de ser transferido. novamente este ano.

As pessoas sugerem que o príncipe Mohammed foi motivado, pelo menos em parte, pelo ciúme em relação ao príncipe Salman, um filantropo bilionário educado em Sorbonne que viajou pelo mundo cultivando conexões influentes. O príncipe Salman é de um ramo secundário da família real, mas é casado com uma filha do falecido rei Abdullah, e supostamente havia feito lobby pela libertação de um primo poderoso, o príncipe Turki bin Mohammed bin Saud al Kabeer, que havia criticado em particular M.B.S.

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Um representante da família da princesa Basmah confirmou que ele e um dos parentes da princesa entraram em contato com escritórios de advocacia em Washington e Londres sobre trabalhar para sua libertação. Mas ele disse que eles não conseguiram contratar nenhuma empresa porque o governo saudita congelou as contas bancárias da princesa Basmah depois que seu pedido de libertação apareceu no Twitter.

A Embaixada da Arábia Saudita em Washington não respondeu a um pedido de comentário sobre a princesa Basmah, o príncipe Salman ou outros sauditas presos.

Stryk tem alguma experiência em representar os rivais de M.B.S., tendo se registrado anteriormente para fazer lobby em 2017 por Mohammed bin Nayef, que era o príncipe herdeiro e o primeiro da fila do trono antes de ser afastado e depois detido pelo príncipe Mohammed.

Um dos principais consultores de Mohammed bin Nayef em Riad foi Saad bin Khalid Aljabri. No mês passado, uma empresa controlada por um de seus filhos, Khalid Aljabri, cardiologista de Toronto, contratou a empresa de lobby de Bennett, o ex-consultor de campanha de Trump, para fazer lobby pela “emigração de estrangeiros por razões humanitárias”, segundo para um arquivo de lobby. O arquivo não indica de quem a emigração está sendo procurada ou por quê.

Embora a disposição da Arábia Saudita de gastar dezenas de milhões de dólares anualmente em lobby faça com que algumas empresas de Washington desconfiem de representar seus críticos, a empresa de Bennett já representa o Catar, um rival regional dos sauditas.

E Stryk desenvolveu uma reputação de representar figuras internacionais das quais muitos lobistas de Washington evitam. Somente este ano, ele assinou contratos para representar Isabel dos Santos, filha do ex-presidente de Angola, acusada de desviar milhões de dólares de uma empresa estatal de petróleo que ela chefiou uma vez, e a administração do presidente Nicolás Maduro da Venezuela, que o governo Trump considera ilegítimo.

Stryk estava representando o governo Maduro como subcontratado em um escritório de advocacia. O escritório de advocacia encerrou sua representação do governo venezuelano depois que o senador Rick Scott, republicano da Flórida, que é um forte oponente de Maduro, escreveu o escritório de advocacia ameaçando cortá-lo “desde que você represente um ditador perigoso que seja contra tudo neste país foi construído. “

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Stryk tem conexões com figuras-chave na órbita de Trump. Ele trabalhou com Rudolph W. Giuliani, advogado pessoal do presidente, durante a investigação de impeachment sobre os esforços para obter negócios com governos estrangeiros, incluindo o Bahrein. E ele está perto de Kirsten Fontenrose, que foi o principal funcionário do Conselho de Segurança Nacional de Trump que lida com a política americana em relação à Arábia Saudita antes de renunciar no final de 2018.

Fontenrose havia pressionado por reformas do governo saudita em resposta ao assassinato de Khashoggi, mas sabia-se que negociava de maneira agradável com os conselheiros do príncipe Mohammed. Após sua renúncia, ela foi trabalhar para a empresa de Stryk antes de aceitar uma posição na direção da Iniciativa de Segurança Scowcroft para o Oriente Médio no grupo de reflexão do Conselho Atlântico.

Fontenrose, que não está trabalhando em nome de nenhum dos sauditas detidos, disse que, de certa forma, as pressões sobre o príncipe Mohammed fazem com que “pareça um momento oportuno para pressioná-lo” para libertar prisioneiros. Mas ela sugeriu que os lobistas e advogados americanos podem ter dificuldade em convencer o governo Trump de “a razão convincente para que isso se torne uma prioridade quando os Estados Unidos e a Arábia Saudita têm tantos outros tópicos” de preocupação geopolítica mais urgente.

Alguns em Washington e Riyadh especularam que o príncipe Salman pode ter se irritado com o príncipe herdeiro saudita se reunindo nas semanas antes das eleições presidenciais de 2016 nos Estados Unidos com o representante Adam B. Schiff, democrata da Califórnia, que foi um dos principais críticos de Trump e depois o gerente de seu impeachment.

E funcionários do Parlamento Europeu levantaram preocupações sobre a detenção do príncipe Salman e seu pai em cartas à Comissão Europeia e ao príncipe Mohammed.

“Continuo confiante de que a divulgação impactará positivamente as relações do Parlamento Europeu com a Arábia Saudita”, escreveu Marc Tarabella, vice-presidente da delegação do Parlamento Europeu para as relações com a península árabe, em uma carta a um líder da União Européia. Comissão.

Kenneth P. Vogel relatou em Washington e Ben Hubbard de Beirute, Líbano. Eric Schmitt contribuiu com reportagem de Washington.

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