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Refletindo sobre o Hospital Elmhurst: passado, presente e futuro

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Elmhurst 2014

Cheguei ao hospital Elmhurst em Queens, Nova York, no verão de 2014, como estudante de medicina em minha rotação de cirurgia. Fazíamos turnos noturnos ocasionais como parte da equipe de trauma. Foi a primeira vez que segurei um pager. Código amarelo significava pressa; código vermelho significava correr. Um de nossos primeiros pacientes era um código vermelho, um jovem, não muito mais velho do que eu sou agora, que havia caído várias histórias de um telhado.

Lembro-me de algumas coisas daquela noite: o ar úmido de julho; o caos sinfônico da sala de operações; correndo pelos corredores do hospital, da sala de cirurgia ao banco de sangue e vice-versa, como mensageiro improvisado do protocolo de transfusão maciça. O que resta mais vividamente em minha mente, no entanto, está do lado de fora de sua baía na UTIC, depois de ter sido brevemente estabilizado, e ouvindo seu pai nos agradecer, através das lágrimas, por fazer tudo o que podíamos. Seu prognóstico era sombrio, mas sua família continuava agradecida.

Voltei a Elmhurst todos os anos desde então, durante semanas ou meses seguidos, primeiro como estudante de medicina, depois como estagiário, residente e residente-chefe. Embora a apenas alguns quilômetros de distância, sempre foi um mundo à parte da vida hospitalar em Manhattan. As hierarquias menos rígidas, as linhas de classe menos visíveis, o ritmo inteiramente próprio. E em uma cidade onde os pacientes podem ser exigentes, em Elmhurst eles foram, em geral, agradecidos e agradecidos pelo cuidado que recebem, mesmo em circunstâncias difíceis.

Elmhurst 2020

Quando ouvimos falar sobre um novo patógeno causando estragos nas grandes cidades e iniciando sua marcha inexorável ao redor do mundo, nossos pensamentos se voltaram para Elmhurst. A demografia do bairro e a relativa escassez de infraestrutura de serviços de saúde que atendem à comunidade apontam para uma tempestade perfeita. É facilmente uma das mais diversas milhas quadradas do mundo; cerca de 70% da população é nascida no estrangeiro. Cada direção que você caminha do hospital o encontra imerso em um posto avançado de cultura transplantada e orgulho nacional distante. Sua proximidade com dois grandes aeroportos o torna o ponto de primeiro contato de muitos recém-chegados aos EUA que necessitam de assistência médica. Em um dia normal, Elmhurst vê processos de doenças que são relativamente comuns nos países em desenvolvimento, mas geralmente enterrados nas notas de rodapé dos livros de medicina dos EUA.

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Quando se tratava de SARS-COV-2, o bairro não era tanto um caldeirão quanto uma panela de pressão. Por várias razões – incluindo alojamentos mais apertados e manutenção de empregos essenciais que não se davam ao luxo de trabalhar em casa – o distanciamento social não era uma opção simples para grande parte dessa comunidade. Algumas semanas após o primeiro caso confirmado em Nova York, Elmhurst foi invadida pelo COVID-19. Este era um código vermelho.

A segunda metade de março foi um borrão completo. As enfermarias regulares se transformaram em UTI durante a noite. Vários códigos por hora. Uma contagem diária incompreensível de mortes. Necrotérios transbordando e caminhões congeladores do lado de fora do prédio. Os pacientes entraram, foram entubados e morreram tão rapidamente que muitas vezes não havia tempo para obter um contato com a família. Eles morreram sozinhos, enquanto seus entes queridos esperavam pelo telefone.

O futuro de Elmhurst

Haverá tempo para contar as perdas, recontar o que aconteceu aqui. Haverá histórias de sacrifício pessoal, de funcionários esticados até o limite, de medo e destemor, do trauma da incerteza. Haverá um exame necessário do que estava faltando e como podemos nos preparar melhor para a próxima onda ou o próximo patógeno. Mas devemos ter cuidado também, porque qualquer pessoa que tenha passado algum tempo em Elmhurst, ou em hospitais de redes de segurança semelhantes, sabe disso: não há heróis e nem vilões. Existem apenas funcionários dedicados, mas sobrecarregados, trabalhando incansavelmente com recursos limitados e vítimas – de um vírus indiscriminado e de um sistema danificado.

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Há uma pergunta incômoda e dolorosa que não consigo tirar da cabeça: se esses pacientes tivessem aparecido em outro lugar – se tivessem atravessado o rio East e encontrado um hospital com mais leitos de UTI e mais equipe de cuidados intensivos – talvez deles foram salvos? Mas isso erra completamente o ponto. A pergunta que devemos fazer é por que o Queens, um bairro do tamanho de Houston, tem menos de 200 leitos de UTI. Por que uma população maior do que a vizinha Manhattan é atendida por três vezes menos leitos de tratamento intensivo, principalmente em hospitais públicos e afiliados comunitários de grandes centros médicos acadêmicos do outro lado do rio. A batalha aqui terminou antes de começar. Não havia achatamento da curva que pudesse trazer o pico ao alcance da capacidade.

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Elmhurst foi estabilizado. E a comunidade, através das lágrimas, está nos agradecendo, nos enchendo de comida, presentes e palavras de encorajamento. A equipe merece. Mas nossa cidade, nosso sistema, não merece sua gratidão. Merecemos uma onda de raiva e demandas por mais recursos. Este pode ser um momento de união, enquanto continua sendo um ímpeto para a mudança.

As redes de segurança existem para nos pegar quando caímos, mas elas podem suportar tanto peso. Um sistema projetado para perseguir uma certa mistura de pagadores, com o tempo, deixará comunidades com altas proporções de sub e sem seguro excessivamente dependentes de hospitais públicos subfinanciados. A cobertura universal de saúde é um passo imperativo, mas também precisamos de um sistema mais coeso que possa alocar recursos de maneira ponderada e equitativa, em vez dos princípios orientadores da mão invisível. Elmhurst continuará, mesmo que desapareça da vista do público. Esse momento, no entanto, será definido não apenas pelo que fizemos, mas pela forma como reagimos a ele.

Eric Bressman é um residente chefe de medicina interna que escreve no Insights on Residency Training, parte do NEJM Journal Watch.

Crédito da imagem: Shutterstock.com





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