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Por que demora tanto tempo para obter a maioria dos resultados dos testes COVID-19: Fotos

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Por que demora tanto tempo para obter a maioria dos resultados dos testes COVID-19: Fotos 1

Após uma triagem verbal inicial, um motorista de cada vez faz um teste de zaragatoa nasal COVID-19 de um profissional de saúde vestido em uma estação de drive-up em Daly City, Califórnia.

Justin Sullivan / Getty Images


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Após uma triagem verbal inicial, um motorista de cada vez faz um teste de zaragatoa nasal COVID-19 de um profissional de saúde vestido em uma estação de drive-up em Daly City, Califórnia.

Justin Sullivan / Getty Images

Após um início lento, os testes para o COVID-19 começaram a aumentar nas últimas semanas. Laboratórios comerciais gigantes se empenharam nesse esforço, locais de testes foram estabelecidos em alguns lugares e novos tipos de testes foram aprovados sob as regras de emergência estabelecidas pela Food and Drug Administration.

Mas mesmo para as pessoas que são capazes de fazer o teste (e ainda há um grande atraso na capacidade de testar pontos quentes nos EUA), pode haver uma espera frustrantemente longa por resultados – não apenas horas, mas geralmente dias. Até o senador Rand Paul, no Kentucky, não obteve resultados positivos por seis dias e agora está sendo criticado por não se colocar em quarentena durante esse período.

Pedimos a especialistas para ajudar a explicar por que o tempo de resposta para os resultados pode variar bastante – de horas para dias ou até uma semana – e como isso pode estar mudando.

É um processo de várias etapas

Primeiro, uma amostra é retirada do nariz ou da garganta de um paciente, usando um cotonete especial. Esse cotonete entra em um tubo e é enviado para um laboratório. Alguns grandes hospitais possuem laboratórios de testes moleculares no local, mas a maioria das amostras é enviada para laboratórios externos para processamento. Mais sobre isso mais tarde.

Esse tempo de trânsito geralmente dura cerca de 24 horas, mas pode demorar mais, dependendo da distância do hospital do laboratório de processamento.

Uma vez no laboratório, a amostra é processada, o que significa que os funcionários extraem o RNA do vírus, a molécula que ajuda a regular os genes.

“Essa etapa da limpeza – a etapa de extração de RNA – é um fator limitante”, diz Cathie Klapperich, vice-presidente do departamento de engenharia biomédica da Universidade de Boston. “Somente os maiores laboratórios têm formas automatizadas de extrair RNA de uma amostra e fazê-lo rapidamente”.

Após a extração do RNA, os técnicos também devem misturar cuidadosamente produtos químicos especiais com cada amostra e executar essas combinações em uma máquina para análise, um processo chamado reação em cadeia da polimerase, que pode detectar se a amostra é positiva ou negativa para o COVID.

“Normalmente, um teste de PCR leva seis horas do início ao fim para ser concluído”, diz Kelly Wroblewski, diretora de programas de doenças infecciosas da Associação de Laboratórios de Saúde Pública.

Alguns laboratórios têm equipes maiores e mais máquinas, para que possam processar mais testes por vez do que outros. Mas mesmo para esses laboratórios, à medida que a demanda cresce, o mesmo ocorre com o atraso.

A capacidade está em expansão, mas não é rápida o suficiente

Inicialmente, apenas alguns laboratórios de saúde pública e os Centros federais de controle e prevenção de doenças processaram os testes COVID-19. Problemas com os primeiros kits de teste do CDC também levaram a atrasos.

Agora, o CDC tem um kit melhor e 94 laboratórios de saúde pública em todo o país fazem testes com COVID-19, diz Wroblewski.

Mas esses laboratórios não podem fazer tudo o que é necessário. Em tempos normais, sua principal função é a vigilância regular da saúde pública – detectando ameaças mais comuns, como surtos de sarampo ou monitorando a gripe sazonal – “mas não para realizar testes diagnósticos da magnitude necessária nesta resposta”, diz ela.

Grandes laboratórios comerciais, como os administrados por empresas como a Quest Diagnostics e o LabCorp, receberam a aprovação do FDA no final do mês passado para iniciar também os testes.

O FDA disse que não impedirá que certos laboratórios e universidades particulares – e empresas de diagnóstico desenvolvam seus próprios kits de teste. Laboratórios de alguns dos principais sistemas hospitalares, como Advent Health, Cleveland Clinic e University of Washington, estão entre os que fazem isso.

Além disso, o FDA aprovou mais de uma dúzia de kits de teste por vários fabricantes ou laboratórios, sob regras especiais de emergência projetadas para acelerar o processo. Isso inclui testes da Quest Diagnostics, LabCorp, Roche, Quidel Corp. e outros. Os kits são usados ​​em máquinas de PCR, tanto em laboratórios hospitalares quanto em grandes laboratórios comerciais.

“Nosso diretor médico da Costa Leste disse que, até dois dias atrás, em média, demorava 72 horas para obter resultados”, diz Susan Van Meter, diretora executiva da AdvaMedDx, uma divisão da Advanced Medical Technology Association, uma grupo comercial da indústria de dispositivos e diagnósticos. “Isso vai melhorar à medida que nossas empresas associadas entrarem no mercado.”

Mesmo assim, a oferta não está acompanhando a demanda, disse o CEO da Roche Severin Schwan à CNBC na segunda-feira. A Roche obteve a primeira aprovação do FDA para um kit de teste sob regras de emergência e já entregou mais de 400.000 kits até o momento.

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“A demanda continua muito maior que a oferta”, disse Schwan à CNBC. “Portanto, estamos contentes que a capacidade geral esteja aumentando, mas a realidade é que testes amplos ainda não são possíveis”.

Quantos testes podem ser feitos por vez?

Isso varia. Grandes laboratórios comerciais podem fazer muito. A LabCorp, por exemplo, diz que está processando 20.000 testes por dia – e espera fazer mais em breve. Outros fabricantes de kits de teste e laboratórios também estão aumentando a capacidade.

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Laboratórios menores – como laboratórios de testes moleculares em alguns hospitais – podem fazer muito menos por dia, mas obtêm resultados para os pacientes mais rapidamente porque economizam tempo de trânsito.

Ainda assim, geralmente são apenas grandes centros médicos acadêmicos e alguns sistemas de saúde que possuem seus próprios laboratórios de testes moleculares, que exigem equipamentos complexos.

Um deles é o Hospital Medstar Georgetown University, em Washington, D.C.

“Do início aos resultados, pode levar de cinco a seis horas”, diz Joeffrey Chahine, diretor técnico da divisão de patologia molecular lá.

Mesmo nesses hospitais, os testes costumam ser priorizados para pacientes que foram admitidos e funcionários que podem ter sido expostos ao COVID-19, diz Chahine. Seu laboratório pode processar 93 amostras por vez e executar alguns ciclos por dia – até 279 testes por dia, diz ele.

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Um médico examina Juan Vasquez como parte de uma verificação do COVID-19 dentro de uma barraca de testes do lado de fora do departamento de emergência do hospital St. Barnabas, em Nova York, na semana passada. Alguns grandes hospitais possuem laboratórios de testes moleculares no local, mas a maioria outros envia amostras de zaragatoa nasal para laboratórios externos para processamento.

Misha Friedman / Getty Images


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Um médico examina Juan Vasquez como parte de uma verificação do COVID-19 dentro de uma barraca de testes do lado de fora do departamento de emergência do hospital St. Barnabas, em Nova York, na semana passada. Alguns grandes hospitais possuem laboratórios de testes moleculares no local, mas a maioria outros envia amostras de zaragatoa nasal para laboratórios externos para processamento.

Misha Friedman / Getty Images

Mas mesmo os hospitais com essa capacidade “geralmente não estão testando em seus centros ambulatoriais ou no pronto-socorro”, diz ele – em outras palavras, os laboratórios internos não estão realizando testes em pacientes que estão no ambulatório. Esses testes são enviados para grandes laboratórios externos “para não sobrecarregar o laboratório do hospital”.

Enquanto os laboratórios externos têm equipes grandes, “a demanda é tão alta que esses ambulatórios e consultórios médicos dizem que o tempo de resposta pode ser de quatro a sete dias úteis”, diz Chahine.

A escassez de oferta está diminuindo a produção de testes

À medida que a demanda mundial por testes cresce, também há escassez de agentes químicos usados ​​nos kits de teste, cotonetes usados ​​para obter as amostras e máscaras e equipamentos de proteção usados ​​pelos profissionais de saúde que coletam as amostras.

“Existe um suprimento inadequado de tantas coisas associadas aos testes”, diz Wroblewski, razão pela qual seu grupo, junto com autoridades de estados como Nova York e cidades como Los Angeles, recomenda priorizar quem deve fazer o teste para o COVID-19.

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Na frente da fila, ela diz, deve haver profissionais de saúde e socorristas; idosos que apresentam sintomas, especialmente aqueles que vivem em casas de repouso ou em residências assistidas; e pessoas que podem ter outras doenças que seriam tratadas de maneira diferente se fossem infectadas.

Conclusão: priorizar quem é testado ajudará a acelerar o tempo de resposta para obter resultados para as pessoas nessas circunstâncias e reduzirá o risco de espalhar a doença.

Ainda assim, a escassez urgente de alguns dos produtos químicos necessários para processar os testes está dificultando os esforços para testar os profissionais de saúde, inclusive em hospitais como o centro médico SUNY Downstate, em Nova York.

No futuro, as empresas estão trabalhando em testes mais rápidos. De fato, nos últimos dias, o FDA aprovou testes de duas empresas que prometem resultados em 45 minutos ou menos – eles estarão disponíveis apenas em hospitais que possuem equipamentos especiais para executá-los. Uma dessas empresas, Cepheid, de Sunnyvale, Califórnia, diz que cerca de 5.000 hospitais americanos já possuem o equipamento necessário para processar esses testes. Ambas as empresas dizem que enviarão para os hospitais em breve, mas deram poucos detalhes sobre quantidade ou prazo.

Mas muitas autoridades de saúde pública afirmam que médicos e clínicas de cuidados primários precisam de um teste verdadeiramente rápido que possam ser usados ​​em seus consultórios – um como os testes já utilizados para influenza ou garganta inflamada.

Várias empresas estão se movendo nessa direção. Na sexta-feira passada, por exemplo, os Laboratórios Abbott anunciaram que o FDA deu autorização de uso emergencial para o teste rápido da empresa, que pode fornecer resultados positivos em apenas cinco minutos e resultados negativos em 13.

Os testes são processados ​​em um pequeno dispositivo já instalado em milhares de consultórios médicos, pronto-socorros, clínicas de atendimento urgente e outras configurações. A Abbott disse que começará na próxima semana a disponibilizar 50.000 testes por dia.

“Isso fará uma diferença significativa”, diz Van Meter, da AdvamedDx, que acredita que os testes rápidos são uma peça adicional essencial na continuação dos testes disponíveis.

Embora os testes de PCR baseados em laboratório, realizados em grandes laboratórios e centros médicos acadêmicos, possam levar várias horas para produzir um resultado, as máquinas usadas podem testar um grande número de casos ao mesmo tempo. O teste rápido da Abbott – e outros testes semelhantes agora em desenvolvimento – fazem muito menos de cada vez, mas oferecem resultados muito mais rápidos.

“Isso pode ser fornecido em um consultório médico ou em um pronto-socorro, ajudando a triar os pacientes que estão esperando para entrar”, diz Van Meter. “É um complemento muito bom para os testes que existem”.

Kaiser Health News é um programa independente e sem fins lucrativos da Kaiser Family Foundation. A KHN não é afiliada à Kaiser Permanente.

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