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Os preços altos das máscaras são o problema ou a solução? : Dinheiro do planeta: NPR

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Prateleiras vazias para máscaras N95 são vistas em uma loja da Home Depot em Alhambra, Califórnia, em 4 de fevereiro de 2020.

FREDERIC J. BROWN / AFP via Getty Images

Prateleiras vazias para máscaras N95 são vistas em uma loja da Home Depot em Alhambra, Califórnia, em 4 de fevereiro de 2020.

FREDERIC J. BROWN / AFP via Getty Images

No mês passado, Daniel Tamasi, gerente de TI em St. Louis, Missouri, decidiu que queria tomar algumas precauções extras contra o coronavírus. Ele tem dois anos e ele e a esposa esperam, então ele começou a procurar online máscaras para proteger sua família. “Eu pensei que seria minha pesquisa habitual de dois a três minutos na Amazon e, você sabe, eu terminaria com isso”, diz ele.

Ele descobriu rapidamente que a Amazon não oferecia seu transporte padrão de dois dias para membros do Prime como ele. De fato, o mais cedo que conseguiu encontrar uma entrega foi em cerca de um mês. “Então, eu fui às lojas on-line de basicamente todas as principais farmácias – CVS, Walgreens, Target e esse tipo de lugar – e elas estavam esgotadas”. Em seguida, ele tentou varejistas de tijolo e argamassa em St. Louis. Ainda sem sorte.

Finalmente, Tamasi voltou-se para o eBay. Ele procurou máscaras lá, e elas eram muito caras. As máscaras mais baratas que ele encontrou no eBay, diz ele, eram cerca de quatro vezes o preço típico de adesivos.

Em todo o mundo, pessoas como Tamasi estão lutando por máscaras e os preços estão subindo. De acordo com o rastreador de preços on-line Keepa, um pacote de 30 da popular máscara N95 da 3M estava sendo vendido na Amazon por US $ 199,95 na última terça-feira. Normalmente, são cerca de 15 dólares. Segundo Nielsen, rastreador de varejo, as vendas de máscaras médicas registraram um aumento de 319% nas vendas nacionais no último mês em comparação com o mesmo período do ano passado. E os fabricantes estão lutando para suprir a demanda.

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Para economistas como Tyler Cowen, de George Mason, isso é tudo sinal de um mercado que funciona adequadamente. Preços mais altos são a maneira de gritar do mercado: precisamos de mais máscaras! “A visão econômica normal é que os preços devem ser deixados livres para igualar a oferta e a demanda”, diz Cowen.

Os preços mais altos das máscaras, diz ele, têm pelo menos dois benefícios. Uma é que as pessoas que mais precisam delas têm maior probabilidade de obtê-las. Neste momento, o CDC recomenda apenas máscaras para profissionais médicos e os hospitais estão acabando. Segundo Cowen, os profissionais da área médica “estão dispostos a pagar mais”, e preços mais altos podem reduzir as compras frívolas do público em geral. Preços mais altos também são um sinal para os fabricantes fazerem mais máscaras.

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Obviamente, há desvantagens nos preços mais altos. Os comerciantes estão lucrando com o medo, e preços mais altos significam que apenas os mais ricos podem pagar máscaras. “Existe uma preocupação genuína e legítima com justiça”, diz Cowen.

A maioria dos estados em todo o país tem leis contra a manipulação de preços. A Califórnia, por exemplo, proíbe aumentar os preços em mais de dez por cento se o governador tiver declarado uma emergência. Ainda não encontramos nenhum relatório dessas leis sendo aplicadas a máscaras. De acordo com a maioria dos economistas, estabelecer um teto para os preços das máscaras só aumentaria o problema: “Se você mantiver o preço artificialmente baixo, haverá uma escassez, insuficiente no mercado”, diz Cowen.

Não são apenas os políticos que estão preocupados com a ótica da manipulação de preços. A Amazon, por exemplo, tem uma política que exige “preços justos”. Nas últimas semanas, foi dito a alguns vendedores de máscaras em seu mercado que eles poderiam ser suspensos se aumentarem muito os preços. “Não há espaço para a apreensão de preços na Amazon”, diz um porta-voz da empresa. “Estamos desapontados com o fato de os maus atores tentarem aumentar artificialmente os preços dos produtos de primeira necessidade durante uma crise global de saúde e, de acordo com nossa política de longa data, recentemente bloquearam ou removeram dezenas de milhares de ofertas”.

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A política da Amazon pode parecer estranha, considerando que é uma corporação sedenta de lucro que usa algoritmos sofisticados para aumentar os preços o tempo todo. Mas um famoso estudo de Daniel Kahneman, Jack Knetsch e Richard Thaler sugere que lucros durante uma calamidade podem prejudicar os resultados da empresa se resultar em danos duradouros à sua reputação. “A Uber aprendeu isso da maneira mais difícil”, diz Thaler, apontando para os danos de relações públicas infligidos pelo uso de preços de pico durante o furacão Sandy.

“A Amazon não quer que as pessoas se ressentam”, diz Cowen. “As máscaras representam uma parcela muito pequena de seus negócios em geral, mas se as pessoas ficarem chateadas com a Amazon, toda a empresa poderá valer menos”. Em outras palavras, a Amazon tem interesse econômico em não parecer insensível em momentos como esse. Para Cowen, a solução para a escassez de máscaras é deixar o mercado definir o preço. “Indiscutivelmente, seria melhor para o país e o mundo deixar o preço das máscaras subir mais. Mas a Amazon está preservando egoisticamente sua reputação.”

Quanto a Daniel Tamasi, ele acabou recebendo suas máscaras. Ele pagou US $ 50 por uma caixa. Mas elas eram máscaras erradas! “Mais tarde, descobri que eles podem não ser super eficazes contra o coronavírus”, diz ele. Ele não recebeu uma máscara respiratória N95, que tem um ajuste facial próximo e bloqueia cerca de 95% das partículas transportadas pelo ar. O CDC recomenda o uso de uma máscara respiratória de nível N95 ou superior para impedir a disseminação do coronavírus, mas, novamente, essa recomendação é atualmente apenas para profissionais de saúde. No sábado, o cirurgião geral dos EUA Jerome Adams seja franco no Twitter: “Sério gente – PARE DE COMPRAR MÁSCARAS!”

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