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O que John Snow e a cólera nos dizem sobre a pandemia do COVID

Burnout médico na esteira do COVID-19
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É difícil imaginar que alguém poderia morrer de diarréia. Se você mora na América hoje, provavelmente nunca ouviu falar de alguém com cólera e certamente nunca de alguém morrendo de diarréia. No entanto, em meados do século XIX, era bastante comum. A medicina não estava avançada na época. Membros amputados de seres humanos plenamente conscientes só recentemente desvalorizaram-se com a descoberta do éter como anestésico em 1847. Louis Pasteur ainda não havia publicado sua teoria dos germes que revolucionaria o entendimento de doenças infecciosas.

Entre essas duas descobertas marcantes, no West End de Londres, em uma cidade chamada Soho, estava a epidemia de cólera de 1854. Dezenas de londrinos estavam morrendo de diarréia incansável, desidratação profunda e distúrbios eletrolíticos. A maioria das pessoas da época apontou a teoria miasmática da doença como a causa, o que significa que os maus cheiros causaram a doença. Pode parecer bobagem agora, mas pense em explicar a teoria dos germes para alguém que nunca a ouviu. Você iria com criaturas invisíveis ou insetos minúsculos como causa de doença?

Por fim, o herói que ajudaria a pôr um fim ao surto era John Snow – e antes que você pergunte – não, não o “inverno está chegando” John Snow. Ele tinha dúvidas sobre a teoria miasmática e partiu para descobrir a verdadeira causa da epidemia, mapeando todas as pessoas infectadas e procurando o denominador comum. Seus resultados foram impressionantes. Quase todas as mortes estavam agrupadas em torno de uma única bomba d’água – a bomba da Broad Street. Quando ele explorou os valores extremos desse denominador comum, descobriu que quase todas as pessoas que não viviam diretamente perto da bomba da Broad Street ainda estavam recebendo água por causa da preferência.

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Assim, John Snow decidiu provar seu argumento com um pedido aos funcionários públicos, armado com sua teoria da contaminação da água e um mapa de casos agrupados ao redor da bomba da Broad Street que entrariam na história como uma descoberta epidemiológica revolucionária. Ele foi amplamente recebido por dúvidas e ceticismo. Embora, devido à sua persistência, as autoridades ordenassem com relutância que a alça da bomba seja removida da bomba da Broad Street. Simples assim, o surto de cólera no Soho chegou a um pingo.

Avançando rapidamente para a pandemia de hoje, as regras ainda se aplicam. A intervenção social é, de longe, a ferramenta mais poderosa para mitigar a disseminação de surtos de doenças infecciosas. A cólera acelerou os avanços médicos, como a invenção da terapia de reidratação oral e fluidos intravenosos. Mas esses avanços foram de maior benefício para a posteridade do que a epidemia em questão. Hoje, os rápidos avanços na telemedicina, programas de vacinação e terapias de oxigenação na síndrome do desconforto respiratório agudo serão tremendamente úteis para nossa posteridade. No entanto, eles não vão parar, nem mesmo retardar, uma pandemia. Esse fato ocorre principalmente porque a boa ciência leva tempo e as intervenções sociais não.

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Depois que a epidemia no Soho parou e John Snow provou que sua teoria estava correta, você pode imaginar o que aconteceu a seguir. O povo do Soho organizou um grande desfile em sua homenagem, ergueu uma estátua para comemorar seu avanço revolucionário na epidemiologia e deu-lhe milhares de dólares em agradecimento. Exceto que eles não fizeram nada disso. De fato, depois que a epidemia desacelerou, John Snow foi recebido com quase mais dúvidas do que antes. A maioria das pessoas se apegou firmemente à sua teoria miasmática. Mesmo uma Comissão de Inquérito Científico designada que analisou a epidemia a atribuiria ao miasma. Depois de apenas um breve período, os funcionários públicos até substituíram o manípulo da bomba da Broad Street, e ele permaneceria lá, distribuindo água contaminada por uma fossa nas proximidades por anos.

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Em epidemiologia, é difícil provar seu ponto de vista, principalmente se a conclusão incitar mudanças ou derrubar as teorias convencionais. Ou a intervenção não funciona, a doença continua a se espalhar e as pessoas duvidam de você; ou a intervenção funciona, a doença para e as pessoas duvidam de você. O último costuma racionalizar que os medos iniciais foram exagerados e que a intervenção não era necessária em primeiro lugar.

Pontos de vista semelhantes estão sendo apresentados na pandemia do COVID. Muitos estados estão vendo taxas de infecção muito abaixo das previsões iniciais, fazendo a conclusão ilógica de que as intervenções sociais não eram necessárias em primeiro lugar. De fato, muitos estão pedindo uma interrupção abrupta do distanciamento social e protestando por essas mudanças. Em vez de se apegar a cheiros ruins desta vez, são teorias da conspiração e agendas ocultas. Provavelmente, assim como John Snow, epidemiologistas e políticas públicas provavelmente serão muito subestimadas durante esse período. A julgar pelo surto de cólera, levará apenas um ou dois séculos para as pessoas aparecerem.

Brian Elliott é um residente de medicina interna.

Crédito da imagem: Shutterstock.com





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