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O Japão está pagando empresas para fazer as coisas em casa. Mas a atração da China ainda é forte.

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TÓQUIO – Até julho, a empresa japonesa de eletrodomésticos Iris Ohyama sempre havia feito sua linha de máscaras em suas duas fábricas na China.

Mas no início deste ano, conforme o coronavírus estava se espalhando pelo mundo, as autoridades japonesas abordaram a empresa com um problema urgente. Na China, o governo bloqueou fábricas que produzem a maioria das máscaras do planeta e suprimentos confiscados. Com a alta da demanda global, os estoques no Japão estavam perigosamente baixos.

Iris Ohyama poderia começar a produção em casa?

Quase US $ 23 milhões em subsídios do governo depois, a empresa está na vanguarda de um esforço para incentivar os fabricantes japoneses a diversificar suas cadeias de abastecimento fora da China.

A pandemia – e o comportamento cada vez mais combativo de Pequim durante ela – trouxe consigo os riscos de uma dependência excessiva da China para a produção de uma ampla gama de bens. Os legisladores japoneses, há muito cautelosos com o exagero econômico de Pequim, estão aumentando os incentivos para que as empresas expandam a manufatura em casa e em outros países, após anos de esforços intermitentes.

Os fabricantes estão fazendo fila para receber os subsídios, que têm como objetivo proteger indústrias importantes e garantir o acesso a suprimentos essenciais durante as crises. Mas o desafio do governo é vasto: é como se o Japão estivesse jogando centavos para conter as marés econômicas.

Continua difícil resistir ao fascínio da China por empresas que dependem de seu enorme mercado, de mão de obra barata, mas bem treinada e de infraestrutura eficiente. Quando o governo Trump tentou superar essas vantagens aumentando as tarifas sobre os produtos chineses, poucas empresas americanas, se é que alguma, transferiram a produção para casa.

Não são apenas os Estados Unidos. O próprio crescimento do Japão foi impulsionado por uma China em expansão. As fábricas chinesas adquiriram máquinas-ferramentas japonesas, componentes de alta tecnologia e know-how. E os turistas chineses ansiosos para gastar sua nova prosperidade inundaram lojas, hotéis e restaurantes japoneses, aumentando a riqueza do país.

Embora os Estados Unidos tenham respondido às suas próprias preocupações sobre a China com uma política cada vez mais linha-dura, a ideia de um “desacoplamento” econômico é um obstáculo para os formuladores de políticas e empresas japonesas.

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Para Tóquio, “é mais sobre como você administra o risco desse relacionamento do que se você pode orquestrar uma espécie de divórcio econômico”, disse Mireya Solís, co-diretora do Centro de Estudos de Políticas do Leste Asiático da Instituição Brookings em Washington.

O Japão, a terceira maior economia do mundo depois dos Estados Unidos e da China, está tentando administrar esse risco não apenas pagando às empresas para movimentar a produção, mas também por meio de canais diplomáticos, incluindo discussões recentes com Índia e Austrália sobre como melhorar a resiliência do abastecimento regional correntes como uma proteção contra o domínio da China.

Os esforços evitaram a arrogância e acusações vindas de Washington. Em vez disso, os legisladores japoneses têm procurado apaziguar Pequim, insistindo que seus esforços não são direcionados a nenhum país em particular.

Ainda assim, essa fachada tornou-se cada vez mais difícil de manter em meio às crescentes preocupações sobre a espionagem corporativa patrocinada pelo governo chinês, o uso de componentes chineses em infraestrutura essencial, a repressão da China em Hong Kong e as crescentes tensões entre Washington e Pequim, incluindo uma guerra comercial que as exportações japonesas prejudicadas.

A presença militar regional mais beligerante da China também não ajudou em nada. O aumento das patrulhas das forças chinesas perto de Taiwan e em torno das ilhas contestadas por Tóquio e Pequim atraiu repreensões dos Estados Unidos e tornou mais difícil manter as preocupações econômicas e geopolíticas separadas.

“Em certo sentido, o governo japonês tentou expandir o espaço para cooperação empresarial com a China, mas como o aliado mais importante dos EUA na Ásia-Pacífico, o Japão deve seguir as tendências estratégicas americanas”, disse Masayuki Masuda, pesquisador sênior da Instituto Nacional de Estudos de Defesa do Japão.

Isso significa “tentar manter um equilíbrio entre a China e os EUA”, disse ele. “Se restringirmos as atividades normais de negócios com a China, o dano será muito grande. Então, onde está a linha vermelha? ”

Mesmo as empresas japonesas parecem mais dispostas do que nunca a empurrar essa linha. De acordo com uma pesquisa feita em julho com 3.000 empresários pelo jornal econômico Nikkei Shimbun e pelo Japan Center for Economic Research, mais de 46% dos entrevistados disseram que as empresas japonesas deveriam fazer menos negócios com a China. Cerca de 18 por cento disseram o contrário.

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“O sentimento público e político no Japão está se voltando contra a China há anos, e acho que é um processo inteiramente orgânico”, disse Kristin Vekasi, professora assistente de ciência política na Universidade do Maine que estudou como o Japão administrou o risco econômico para China.

O Japão lançou uma série de medidas, com sucesso misto, em um esforço para diminuir o alcance de Pequim.

O país impôs limites rígidos à participação estrangeira em projetos de compras governamentais, restringiu o investimento estrangeiro em empresas nacionais de capital aberto e criou uma divisão em nível de gabinete encarregada de monitorar as ameaças à segurança econômica do país.

O Japão também endureceu as regras que exigem que entidades estrangeiras busquem permissão do governo antes de investir em empresas de capital aberto que afetem a segurança nacional, reduzindo o limite de 10% das ações de uma empresa para 1%.

Políticos japoneses conservadores no partido do governo acreditam que as medidas dirigidas à China não foram longe o suficiente. Grupos de estudos legislativos no Parlamento do Japão estão considerando restrições ao investimento estrangeiro em imóveis e em aplicativos chineses como o TikTok.

Mesmo assim, até mesmo alguns dos defensores mais vocais são cautelosos ao chamar Pequim pelo nome.

Em uma entrevista recente, Akira Amari, membro do Parlamento e ex-ministro do Comércio que lidera um grupo legislativo sobre segurança econômica, disse que as medidas em consideração não visavam a nenhuma nação, mas visavam reduzir os riscos de segurança econômica em todos os níveis .

Mesmo assim, Amari admitiu que as preocupações com a China foram um fator importante na formulação das políticas, citando ações nos Estados Unidos, Grã-Bretanha e Índia como informando o pensamento do Japão. Esses países expressaram temores de segurança sobre questões como a TikTok e o papel das empresas chinesas na construção de redes 5G.

O Japão tentou ter uma relação econômica mais aberta com a China, mas não funcionou, disse Amari. Se a China “tivesse os mesmos valores do Japão”, acrescentou ele, “teríamos uma resposta completamente diferente”.

As repercussões podem ser menores do que temidas – pelo menos por enquanto. Com Washington e Pequim travando uma luta entre as grandes potências, a China pode precisar do Japão tanto quanto o Japão precisa.

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“A China e os EUA estão envolvidos em uma guerra hegemônica, então a China precisa de um amigo”, disse Shujiro Urata, professor de economia da Universidade Waseda, em Tóquio.

“O Japão não pode ser tão amigável com a China, os chineses sabem disso, mas não querem prejudicar sua relação com o Japão”, acrescentou.

Para as empresas japonesas, o sentimento é mútuo. Apesar das crescentes preocupações sobre fazer negócios na China, os incentivos econômicos para ficar permanecem muito grandes.

Em uma entrevista na sede de Iris Ohyama na província de Miyagi, o presidente da empresa, Akihiro Ohyama, foi direto sobre o fato de que a abertura de novas linhas de produção domésticas não faria sentido economicamente sem a ajuda do governo.

A empresa, que vende mais de 25.000 produtos, incluindo televisores e arroz para micro-ondas, já havia começado a abrir fábricas fora da China anos atrás, buscando reduzir os custos de transporte e atrair consumidores que desejavam produtos manufaturados no mercado interno. Mas nunca havia considerado fazer máscaras no Japão.

“Os subsídios do governo foram um fator importante”, disse Ohyama.

Desde que Iris Ohyama se tornou a primeira empresa a aceitar a nova oferta de subsídio do Japão, mais de 1.600 empresas se inscreveram para os US $ 2,3 bilhões que o governo destinou para o programa. A grande maioria é destinada ao aumento da produção nacional. Até agora, 56 outras empresas receberam fundos para aumentar a produção doméstica, e outras 30 receberam subsídios para fábricas em países do sudeste asiático, como Vietnã, Filipinas e Tailândia.

Em uma visita recente a uma antiga fábrica de salgadinhos que Iris Ohyama converteu para fazer máscaras, funcionários em jalecos brancos e bonés azuis cuidaram silenciosamente de fileiras de máquinas enquanto montavam e embalavam os produtos.

Ohyama disse estar preocupado com a reação do governo chinês a uma cena como esta.

Ele não precisava ter se preocupado. Os funcionários não ficaram zangados; eles estavam nervosos porque a empresa planejava sair. Na realidade, a Iris Ohyama planeja aprofundar sua presença na China, onde suas vendas têm crescido mais de 30% ao ano.

“Estamos expandindo na China”, disse Ohyama. Mas “também iremos fabricar em outros países”.

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