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Empreiteiro dos EUA sabia do material explosivo em Beirute desde pelo menos 2016

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Um empreiteiro americano que trabalhava para o Exército dos EUA alertou pelo menos quatro anos atrás sobre um grande cache de produtos químicos potencialmente explosivos que foram armazenados no porto de Beirute em condições inseguras, de acordo com um cabo diplomático dos Estados Unidos.

A presença dos produtos químicos foi detectada e relatada por um especialista em segurança portuária americana durante uma inspeção de segurança no porto, disse o cabo. Funcionários americanos atuais e ex-funcionários que trabalharam no Oriente Médio dizem que o empreiteiro deveria relatar a descoberta à Embaixada dos EUA ou ao Pentágono.

Os produtos químicos – 2.750 toneladas de nitrato de amônio – explodiram na última terça-feira, disseram autoridades libanesas, sacudindo grande parte do Líbano, danificando prédios em uma ampla faixa do centro de Beirute, matando mais de 150 pessoas e deixando centenas de milhares desabrigados.

A explosão alimentou a raiva generalizada na elite política do Líbano e levou à renúncia do governo na segunda-feira.

O fato de os Estados Unidos saberem sobre os produtos químicos e não alertar ninguém chocou e irritou os diplomatas ocidentais, que perderam dois colegas na explosão e viram vários outros feridos.

Um alto funcionário do Departamento de Estado negou que as autoridades americanas estivessem cientes das descobertas do empreiteiro e disse que o telegrama citado pelo The Times “mostra que eles não” foram informados.

O funcionário, que falou sob condição de anonimato para discutir um telegrama que não era público, disse que o empreiteiro “fez uma visita não oficial ao porto há cerca de quatro anos e não era na época um funcionário do governo dos EUA ou do Departamento de Estado”. O funcionário disse que o departamento não tinha nenhum registro do empreiteiro comunicando suas descobertas até a semana passada, após a explosão mortal.

A explosão, que foi registrada como um pequeno terremoto, atingiu vários bairros centrais de Beirute, destruindo casas, fechando três hospitais e deixando ruas repletas de vidros quebrados e árvores caídas.

Também afetou os diplomatas ocidentais, muitos dos quais mantêm missões em Beirute, a capital do Líbano, e moram em apartamentos altos com vistas impressionantes do Mediterrâneo e do porto, colocando-os diretamente no caminho da explosão.

A esposa do embaixador holandês no Líbano, Hedwig Waltmans-Molier, morreu em decorrência dos ferimentos sofridos na explosão, disse o Ministério das Relações Exteriores da Holanda. Ela estava em sua sala de estar quando a explosão ocorreu.

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Um oficial consular alemão, cujo nome não foi divulgado, também foi morto na explosão.

Muitos outros diplomatas de nações aliadas aos Estados Unidos tiveram suas janelas quebradas e propriedades danificadas. As embaixadas britânica e francesa sofreram danos, e as janelas foram quebradas na mansão onde o embaixador francês vive.

Quando informados pelo The Times sobre o conteúdo do cabograma, alguns expressaram surpresa e indignação porque, se os Estados Unidos tinham a informação, ela não foi compartilhada.

“Se confirmado, seria muito chocante para dizer o mínimo”, disse um diplomata ocidental cujo apartamento foi danificado na explosão, falando sob condição de anonimato de acordo com o protocolo diplomático.

Os Estados Unidos são uma das poucas potências ocidentais que possuem embaixada, consulado e diplomatas bem fora de Beirute. O complexo diplomático americano fortemente protegido na cidade montanhosa de Awkar fica a cerca de 13 quilômetros da capital.

Enquanto muitos diplomatas europeus moram em apartamentos no centro de Beirute, muitos dos quais foram gravemente danificados na explosão, os Estados Unidos exigem que todos os seus diplomatas vivam no complexo da embaixada e sigam procedimentos rígidos de segurança ao sair.

A embaixada americana estava localizada em Beirute até ser movida após vários ataques na década de 1980, incluindo uma explosão em 1983 causada por um carro-bomba suicida que explodiu a fachada da embaixada e matou 17 americanos e 46 outros.

O cabo diplomático, marcado como não classificado, mas sensível, foi emitido pela Embaixada dos Estados Unidos no Líbano na sexta-feira.

O telegrama lista primeiro as autoridades libanesas que sabiam sobre nitrato de amônio, um composto comumente usado para fazer fertilizantes e bombas, que chegou a Beirute em 2013 e foi descarregado em um hangar de porto no ano seguinte.

O telegrama diz então que um consultor de segurança americano contratado pelos militares dos EUA avistou os produtos químicos durante uma inspeção de segurança.

De acordo com o telegrama, o consultor, ao abrigo de um contrato com o Exército dos EUA, aconselhou a Marinha Libanesa de 2013 a 2016. O telegrama disse que o conselheiro “comunicou que tinha realizado uma inspeção nas instalações portuárias sobre as medidas de segurança durante a qual se reportou ao porto oficiais sobre o armazenamento inseguro do nitrato de amônio. ”

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O nitrato de amônio foi armazenado no porto de Beirute desde 2014.

Não está claro quando ele transmitiu a informação; entretanto, vários funcionários americanos atuais e ex-funcionários que trabalharam no Oriente Médio dizem que o consultor normalmente teria transmitido suas descobertas imediatamente aos funcionários americanos que supervisionaram o contrato, neste caso a embaixada, o Departamento de Estado ou o Pentágono.

Diplomatas de países afetados pela explosão disseram que provavelmente havia pouco que os Estados Unidos pudessem ter feito para forçar o governo libanês a transportar o material. Funcionários portuários libaneses também pediram repetidamente que o produto químico fosse transportado, sem sucesso.

O nitrato de amônio é um material altamente explosivo usado como fertilizante e também muito valorizado pelos militantes para fazer bombas. As bombas feitas com nitrato de amônio causaram algumas das piores vítimas que as forças americanas sofreram no Iraque e no Afeganistão. Apenas 45 quilos de nitrato de amônio podem rasgar um comboio militar, causando vítimas significativas.

O cabo também expressou dúvidas sobre a explicação inicial do governo libanês sobre o que causou a ignição do nitrato de amônio: que um incêndio começou em um hangar próximo cheio de fogos de artifício e então se espalhou, causando a explosão de nitrato de amônio mais devastadora que danificou grande parte de Beirute.

Em vez disso, o cabo levanta a possibilidade de que a munição armazenada no porto pode ter criado a força necessária para detonar a explosão de nitrato de amônio.

A causa do “incêndio inicial permanece obscura – assim como se fogos de artifício, munição ou qualquer outra coisa armazenada ao lado do nitrato de amônio pode estar envolvido”, afirma o cabo.

As autoridades americanas sugeriram que um depósito de munição pode ter detonado a explosão dias depois que as autoridades libanesas pressionaram a teoria dos fogos de artifício e emitiram várias negações de que a munição armazenada perto da explosão era a culpada.

No fim de semana, o secretário de Defesa, Mark T. Esper, disse que o governo americano ainda não tinha certeza sobre o que causou o acidente e que pode ter sido “um carregamento de armas do Hezbollah que explodiu”.

O chefe do Hezbollah, Hassan Nasrallah, em um discurso na semana passada, negou que seu arsenal tenha algo a ver com a explosão. “Eu nego categoricamente a alegação de que o Hezbollah tenha um depósito de armas, munição ou qualquer outra coisa no porto”, disse ele.

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O Hezbollah é conhecido por ser cuidadoso com seus esconderijos de armas e material explosivo, disseram diplomatas. Se estivessem usando o nitrato de amônio no porto para seus próprios fins, seria incomum armazená-lo de forma tão descuidada.

Diplomatas em Beirute e ex-Pentágono e oficiais de inteligência dos EUA disseram que, embora o Hezbollah tenha um controle firme sobre o Líbano e controlasse o aeroporto e muitas das passagens de fronteira para a Síria, pensava-se que ele usava rotas terrestres para o contrabando de armas, e não o porto de Beirute.

Um oficial israelense disse, no entanto, que a área do porto onde a explosão ocorreu estava cheia de instalações do Hezbollah, de acordo com uma avaliação da inteligência israelense, embora Israel não tivesse nenhuma evidência conclusiva ligando o Hezbollah ao depósito de nitrato de amônio.

O presidente do Líbano, Michel Aoun, disse na sexta-feira que a causa da explosão não foi determinada, mas citou a “possibilidade de interferência externa por meio de um foguete ou bomba ou outro ato”.

O presidente Trump levantou a possibilidade na semana passada de que a explosão havia sido causada por um ataque, mas vários oficiais de defesa posteriormente refutaram a afirmação.

Cidadãos libaneses enfurecidos pela explosão realizaram enormes protestos e exigiram uma investigação internacional, uma ideia que o Sr. Aoun rejeitou. Ele chamou uma investigação internacional de “perda de tempo”.

O Sr. Nasrallah pareceu apoiar o presidente, exigindo que o Exército Libanês conduzisse a investigação.

Analistas disseram que oficiais libaneses podem estar bloqueando uma investigação internacional para esconder problemas maiores no porto, que é controlado por vários partidos políticos, incluindo o Hezbollah.

“O motivo pelo qual o governo libanês pode não querer uma investigação internacional é porque talvez não queira expor a extensão de sua incompetência e corrupção”, disse Brian Katz, ex-analista militar e terrorista do Oriente Médio da CIA, que deixou seu posto ano passado. “Cada parte tem uma parte do porto e a usa para contrabandear todo tipo de contrabando, como armas, automóveis e dinheiro.”

A Embaixada dos Estados Unidos observa que muitos libaneses não apóiam uma investigação de seu próprio governo por causa de sua falta de fé no sistema.

O governo “estaria essencialmente investigando a si mesmo”, concluiu o cabograma.

Lara Jakes contribuiu com reportagem.

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