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Atualizações ao vivo do Coronavirus: NPR

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Atualizações ao vivo do Coronavirus: NPR 2

Terminal quase vazio da United no Aeroporto Internacional O’Hare, em Chicago, em abril.

David Schaper / NPR


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David Schaper / NPR

Atualizações ao vivo do Coronavirus: NPR 3

Terminal quase vazio da United no Aeroporto Internacional O’Hare, em Chicago, em abril.

David Schaper / NPR

Como a pandemia do coronavírus continua a causar um grande impacto financeiro na indústria de viagens, as companhias aéreas estão tentando mudar seu foco de parar o sangramento para planejar uma recuperação.

O CEO da United Airlines, Scott Kirby, está expressando confiança, dizendo que uma recuperação “agora é visível no horizonte”, embora essa recuperação ainda pareça estar muito distante.

“A luz no fim do túnel está muito longe, mas este é o ponto de virada”, disse Kirby a repórteres e analistas em uma teleconferência na quinta-feira.

Uma razão para o otimismo é que a United agora pode testar viajantes no aeroporto para COVID-19, com resultados em 15 minutos, para determinar se um passageiro foi infectado antes de embarcar no avião.

O teste rápido está sendo feito apenas no aeroporto de São Francisco para viajantes que vão ao Havaí. Se o teste der negativo, o viajante não terá que ficar em quarentena por 14 dias após a chegada ao Havaí, o que o estado da ilha tropical exigia de todos os viajantes que chegavam.

Executivos da United Airlines dizem que as notícias do programa de teste rápido levaram a um aumento nas reservas para o Havaí.

Mas, por enquanto, a hemorragia continua, com o United relatando que a demanda por viagens aéreas mais fraca do que o esperado durante os meses de verão ajudou a criar uma perda maior do que o esperado no terceiro trimestre de quase US $ 2 bilhões. Na terça-feira, a rival Delta Air Lines informou perder mais de US $ 5 bilhões no terceiro trimestre.

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Desde março, o número de pessoas voando comercialmente despencou. De acordo com o grupo da indústria Airlines for America, a demanda por viagens aéreas caiu 94% em um ponto em abril e, após um breve aumento em junho e início de julho, a demanda caiu 65% – 70% em agosto e setembro em comparação com os mesmos meses do ano passado. E isso está destruindo os resultados financeiros das companhias aéreas.

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A United diz que, no geral, a receita caiu 78% durante o terceiro trimestre, com a receita de passageiros caindo 84% em relação a julho, agosto e setembro do ano passado, quando a companhia aérea teve um lucro de mais de US $ 1 bilhão.

O único ponto positivo foi um aumento de 50% na receita de carga aérea.

E embora a United tenha reduzido os custos operacionais em cerca de 60%, a companhia aérea queimou dinheiro a uma taxa de US $ 25 milhões por dia no terceiro trimestre. Isso é uma queda em relação a uma taxa diária de consumo de caixa de US $ 40 milhões por dia no segundo trimestre.

A United começou a dispensar 13.000 funcionários em 1º de outubro, quando um programa federal de apoio à folha de pagamento expirou e as negociações para estender essa ajuda continuam paralisadas. A United prometeu trazer esses funcionários de volta à folha de pagamento se o Congresso e a Casa Branca chegarem a um acordo sobre o fornecimento de ajuda adicional às companhias aéreas em breve.

Kirby diz que a pandemia de coronavírus criou “a pior crise financeira da história da aviação” e ele reconhece que o “impacto negativo do COVID-19 provavelmente persistirá no curto prazo”.

“Não vamos superar isso até que haja uma vacina amplamente disponível, provavelmente no final do próximo ano, então temos (mais) 12 a 15 meses de dor, sacrifício e dificuldade pela frente”, disse Kirby. “Mas fizemos o que era necessário nas fases iniciais para ter confiança, e é realmente uma questão de confiança, para passar pela crise e chegar ao outro lado.”

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Analistas da indústria de aviação e executivos de companhias aéreas dizem que parece haver uma demanda reprimida por viagens aéreas, já que muitas pessoas estão ansiosas para voar e fugir, mesmo para viagens curtas. Eles esperam que destinos de lazer e clima quente liderem uma recuperação das viagens aéreas.

Mas o maior empecilho para a United e seus principais rivais, Delta e American, foi a queda significativa no setor de viagens de negócios mais lucrativo. Muitos viajantes a negócios tendem a reservar mais tarde e até no último minuto e estão dispostos a pagar preços mais altos por melhores horários e vantagens como assentos na classe executiva. A United diz que suas viagens corporativas caíram 85 a 90% por causa da pandemia, e o CEO Scott Kirby diz que não espera uma recuperação tão rápida quanto as viagens de lazer.

“As viagens de negócios são extremamente importantes para a United”, disse Kirby. “Antes era o nosso pão com manteiga. Acho que será o nosso pão com manteiga no futuro. (Mas) vai demorar alguns anos até que volte a sério”, acrescentando que ele não espera viagens de negócios para se recuperar para níveis próximos à pré-pandemia até 2024.

Mas Kirby não concorda com aqueles que acreditam que Zoom, GoToMeeting e outras plataformas de videoconferência substituirão reuniões de negócios e chamadas de vendas pessoais.

“Somos criaturas sociais. E acho que a demanda vai voltar”, disse Kirby. “Gosto de dizer que a primeira vez que alguém perde uma venda para um concorrente que apareceu pessoalmente é a última vez que tenta fazer uma visita de vendas no Zoom.”

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