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Atrasos forçados da pandemia na cirurgia do câncer podem ter conseqüências terríveis: tiros

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Em junho passado, dias após seu aniversário de 40 anos, Silver sentiu um nódulo no seio esquerdo que acabou se revelando um tumor que se espalhou para seu pulmão e fígado.

Durante oito meses, Silver passou por quimioterapia que reduziu as massas ao tamanho operacional. Mas no mês passado, seu oncologista explicou que uma mastectomia também exigiria um procedimento adicional para tirar a pele das costas, conhecida como “retalho” para cobrir a ferida.

Essa cirurgia secundária foi considerada cosmética e, portanto, não essencial, de acordo com os padrões estabelecidos nesta primavera por causa da pandemia de coronavírus. A cirurgia de Silver, como muitas outras, foi suspensa.

“Não é necessariamente considerada uma emergência médica por eles, mesmo que seja o mundo inteiro para mim”, diz Silver; A NPR está usando apenas seu primeiro nome, a pedido dela, para preservar sua privacidade médica.

Ela se sentiu arrasada, diz ela, principalmente porque não conseguia ver seus pais ou receber abraços de seus amigos.

“Minha única esperança de ser um sobrevivente de longo prazo estava meio que desaparecendo, e agora vou ter que abrir uma nova esperança”, diz ela. “Isso foi difícil. Foi horrível.”

O COVID-19 afastou o foco médico de muitas outras doenças graves, incluindo o câncer. Segundo a American Cancer Society, mais de um quarto dos pacientes com câncer ativo estão relatando atrasos no tratamento. Além disso, o rastreamento do câncer diminuiu, o que significa que muitas condições pioram enquanto o sistema de saúde desvia para combater o vírus. Ao mesmo tempo, a pandemia está criando gargalos no atendimento.

“Estamos pagando um preço com vidas perdidas – não apenas do COVID-19 – mas de pessoas que precisam de cuidados médicos e têm medo de recebê-lo ou relutam em ir”, diz Len Lichtenfeld, vice-diretor médico da American Cancer Society in Atlanta. Ele diz que o estudo de sua sociedade sobre interrupções no tratamento do câncer por furacões mostra que esse tipo de atendimento perdido tem um impacto nas taxas de sobrevivência, por exemplo – e a pandemia se estende por um período muito maior do que um furacão.

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“Sempre dissemos que precisamos fazer tudo imediatamente no tratamento do câncer”, mas oncologistas e pacientes precisam esperar ou iniciar outros tratamentos enquanto aguardam a cirurgia.

Para a Silver, esses atrasos são excruciantes. Seu oncologista sugeriu uma nova quimioterapia até a cirurgia ser possível. Mas, para mudar a quimioterapia, ela precisava fazer outra biópsia, disse o médico. E houve um atraso na obtenção da segunda biópsia porque havia poucos membros da equipe disponíveis durante a pandemia para fazê-lo.

E isso não é tudo: as aprovações de seguros demoram mais, agora que muitos agentes estão trabalhando em casa, ela diz. E o centro de quimioterapia agora leva menos pacientes ao longo do dia para espaçar fisicamente as cadeiras de tratamento mais afastadas. O tempo que cada atraso rouba é precioso.

“No atraso de cinco semanas, eu havia passado de três pequenos tumores para um tumor maciço de 7 por 3 cm que estava pressionando a pele”, diz Silver, combatendo as emoções.

Esse cenário de partir o coração pode acontecer para muitas pessoas.

“Nos próximos meses e anos, apenas perceberemos quais são as consequências dessa terapia diferida”, diz Ravi Parikh, oncologista da Universidade da Pensilvânia. Ele diz que os últimos meses o forçaram a adotar o anteriormente impensável – incluindo quimioterapia em casa e visitas telefônicas a pacientes. Soluções alternativas como essa, ele diz, precisarão continuar.

“O principal motivo de preocupação é o acúmulo de casos”, diz Parikh. “Quando houver esse ataque de consultas, cirurgias, colonoscopias, consultas de quimioterapia, não será em um ritmo lento”.

Nem será capaz de acontecer muito rapidamente. Pacientes com câncer com sistema imunológico enfraquecido correm maior risco de infecção – e esse risco continua, mesmo quando os estados começam a reabrir. Seu risco varia de acordo com a comunidade, mesmo dentro de uma região; portanto, os médicos terão que pesar quando for seguro operar em sua área local. E, ao retomarem o tratamento generalizado, cada médico, consultório ou centro de tratamento enfrentará o desafio de determinar quem recebe o atendimento primeiro.

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O sistema hospitalar da Universidade de Michigan já está usando uma nova fórmula à medida que surgem as decisões sobre quem deve ter prioridade no tratamento – para incluir fatores como a natureza da doença e sua progressão, diz Michael Sabel, oncologista e professor de cirurgia. Os pacientes recebem o que o hospital chama de “pontuação de urgência”, explica Sabel.

“Em muitos casos, isso pode incluir pacientes capazes de voltar ao trabalho e a tensão financeira que afeta os pacientes – além de coisas como: é câncer e qual é a biologia desse câncer”, diz ele.

Ainda assim, a realidade frustrante é que a COVID continuará adiando os cuidados por algum tempo.

Silver está de olho em novos objetivos: diminuir os tumores com a nova quimioterapia; reagendar a cirurgia para o outono.

“Espero que funcione”, diz ela. “É o que tenho agora – e só espero que funcione.”

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