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A imunidade de rebanho para COVID-19 não será fácil de alcançar: tiros

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A imunidade de rebanho para COVID-19 não será fácil de alcançar: tiros 2

As pessoas fazem fila para a vacinação de COVID-19 drive-through no estádio de beisebol Coors Field em Denver no sábado.

Chet Strange / AFP via Getty Images


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As pessoas fazem fila para a vacinação de COVID-19 drive-through no estádio de beisebol Coors Field em Denver no sábado.

Chet Strange / AFP via Getty Images

Os cientistas estimam que algo entre 70% e 85% das pessoas precisam ser imunes ao coronavírus antes que a doença diminua por meio de um processo conhecido como imunidade de rebanho. Tanto a imunidade natural quanto as vacinas podem desempenhar um papel importante para atingir esse objetivo. Mas chegar lá não será fácil.

“A ideia da imunidade coletiva é que, depois que um número suficiente de pessoas forem infectadas ou vacinadas, o vírus começará a diminuir por conta própria porque simplesmente não há pessoas suscetíveis suficientes para infectar”, diz Lauren Ancel Meyers, professora da Universidade do Texas que dirige COVID-19 Modeling Consortium. A imunidade do rebanho não é um momento mágico após o qual o vírus simplesmente desaparece. Mas marca o ponto em que os casos diminuem gradualmente.

“Há muitas complexidades com essa pandemia que tornam a imunidade coletiva um pouco mais complicada – e possivelmente um conceito elusivo”, diz ela.

Novas variantes do vírus, por exemplo, podem criar uma nova onda de infecções, mesmo em pessoas que foram vacinadas ou previamente expostas. Isso poderia retardar o progresso em direção à imunidade coletiva – ou, se o vírus escapar das vacinas, poderia colocar a imunidade coletiva fora de alcance.

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Até agora, as variantes conhecidas são pelo menos parcialmente suscetíveis às vacinas e não está claro se as pessoas que tiveram infecção anterior podem ser reinfectadas com uma nova variante. Em qualquer caso, o vírus continuará a evoluir.

Outra grande questão é o que fazer com as pessoas que já foram infectadas. Jeffrey Shaman, da Columbia University, estima esse número em 105 milhões. Isso é cerca de 32% da população dos EUA. Se as pessoas previamente expostas ainda estiverem imunes, esse é um grande passo para alcançar a imunidade coletiva.

A Dra. Kari Nadeau, da Universidade de Stanford, diz que acha que essas pessoas, pelo menos por um tempo, estarão imunes e “podem ser adicionadas ao número de imunidade do rebanho”.

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Mas o Dr. Stanley Perlman, um microbiologista e imunologista que estuda coronavírus na Universidade de Iowa, não está pronto para fazer uma declaração geral.

“Pessoas com doenças graves provavelmente estão mais protegidas de serem reinfectadas”, diz ele. Portanto, essas pessoas, junto com aquelas que foram vacinadas, provavelmente ainda estão imunes, um ano após a pandemia.

“Mas o que não sabemos é se alguém teve infecção assintomática ou infecção muito leve, quanto tempo duraria sua imunidade”, diz ele.

Esse é um ponto importante porque uma grande fração dos 105 milhões de pessoas que se pensava ter sido infectada aparentemente apresentava sintomas leves ou nenhum sintoma. A maioria não sabe que pegou o vírus, então nunca pediu para fazer o teste. Cerca de 25 milhões de casos foram identificados por meio de testes.

Pessoas que apresentaram sintomas leves geralmente apresentam uma reação imunológica muito mais atenuada. Isso sugere que a imunidade pode não durar muito. Perlman aponta para estudos dos coronavírus que causam o resfriado comum. Esses vírus produzem sintomas leves e as pessoas não permanecem imunes a eles.

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“Sabemos que eles estão protegidos por cerca de um ano, às vezes mais, talvez mais curto, mas certamente não é uma proteção permanente”, diz Perlman.

Então, pode acabar sendo uma corrida. As campanhas de vacinação terão sucesso antes que as pessoas com imunidade modesta comecem a se tornar suscetíveis à infecção novamente?

Cerca de 32,8 milhões de doses da vacina foram administradas até terça-feira, de acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças. Apenas 6,1 milhões de pessoas, ou 1,8% da população dos EUA, receberam duas doses, que são necessárias para as vacinas da Pfizer e Moderna.

Nadeau concorda que simplesmente não sabemos quanto tempo vai durar a imunidade natural, “e é por isso que as pessoas que tomam COVID naturalmente, com certeza deveriam tomar a vacina COVID”.

Mesmo considerando o melhor cenário, se todos os 105 milhões de americanos anteriormente expostos ao vírus estiverem imunes, ainda não será fácil conseguir 70% a 85% de imunidade na população.

Esse número inclui crianças e adolescentes com menos de 18 anos, que representam 22% da população dos Estados Unidos. As vacinas não são aprovadas para menores de 16 anos agora. Estudos estão em andamento para mostrar se as vacinas são seguras e eficazes em crianças, e especialistas em saúde pública estão esperando por esses resultados.

“Esperançosamente, quando chegarmos ao final da primavera, início do verão, teremos crianças podendo ser vacinadas”, disse o Dr. Anthony Fauci, o principal médico de doenças infecciosas do National Institutes of Health, na semana passada.

E aqui está mais um desafio: muitos americanos dizem que não querem ser vacinados. Uma pesquisa da Kaiser Family Foundation em dezembro, por exemplo, descobriu que 27% dos adultos dizem que não querem receber a vacina COVID-19. Se um número suficiente de pessoas diminuir, a imunidade coletiva pode permanecer fora de alcance.

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Mas é aqui que as pessoas previamente infectadas podem fazer a diferença. Muitas pessoas que estão hesitantes também estão em grupos demográficos com maior probabilidade de terem sido infectadas anteriormente. Isso significa que a imunidade natural pode ajudar a fechar a lacuna – presumindo que a imunidade dure o tempo suficiente.

Você pode entrar em contato com o correspondente de ciência da NPR Richard Harris em [email protected].

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