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A atenção primária enfrenta um inverno muito difícil

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A atenção primária está com problemas novamente. No verão passado, conforme os programas de assistência do governo expiravam ou eram encerrados, as práticas de atenção primária em todo o país lutavam para se manter à tona por causa da perda de negócios. Em outubro, as visitas aos pacientes haviam se recuperado na maioria das especialidades. Mas em meados de novembro, com o COVID-19 crescendo em todos os lugares, os médicos de cuidados primários relataram que enfrentaram uma escassez crítica de pessoal e recursos limitados, de acordo com uma pesquisa com 1.472 médicos do Primary Care Collaborative e do Larry Green Center.

A pesquisa mensal, conduzida pela última vez de 13 a 17 de novembro, descobriu que 63% das clínicas não tinham funcionários por motivo de doença ou quarentena. Um em cada cinco consultórios não tinha suprimentos de teste suficientes.

Especificamente, 25% dos entrevistados disseram que perderam permanentemente membros da equipe e 41% tinham cargos não preenchidos.

Os médicos também estavam sitiados. Quarenta e quatro por cento deles sofreram cortes salariais; 55% relataram declínios de saúde por estresse e fadiga; e 44% estavam fora por causa de doença ou quarentena.

Enquanto isso, 14% dos médicos disseram que seus consultórios ainda não tinham suprimentos de vacina contra a gripe e 32% disseram que não tinham EPI suficiente ou estavam preocupados que a reutilização do EPI não fosse segura.

Em um sinal de que a recuperação do início do outono nos negócios está se revertendo, 25% dos entrevistados relataram que o volume de taxas por serviço caiu mais de 30%. Ainda assim, 20% das clínicas estavam renunciando aos copays e reduzindo as taxas para atender seus pacientes.

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Nove em cada 10 médicos disseram ter visto uma piora na saúde mental dos pacientes, e 37% observaram taxas mais altas de abuso de substâncias. Quase dois terços disseram que um número maior de pacientes estava desempregado e 39% relataram um aumento nas perdas com planos de saúde. Um terço dos entrevistados relatou altos níveis de insegurança alimentar e habitacional entre os pacientes.

Embora o PCC e o Larry Green Center ainda não tenham apresentado sua pesquisa de dezembro, pode-se supor que os resultados serão mais desanimadores do que os da pesquisa de novembro. Dadas as taxas de infecção por COVID-19 que aumentam rapidamente e os pedidos cada vez mais estridentes para que as pessoas fiquem em casa quando puderem e se distanciem socialmente quando não puderem, as práticas de cuidados primários provavelmente estão vendo o volume de seus pacientes cair novamente.

Estranhamente, alguns consultórios vão realmente se beneficiar dessa queda nos negócios no curto prazo, porque eles não têm médicos ou equipe suficiente para atender a uma demanda maior. Mas quantas práticas podem se sustentar economicamente no longo prazo nas condições atuais?

O uso da telemedicina certamente aumentará, como aconteceu na primavera passada. De acordo com a pesquisa, 64% dos entrevistados usaram a telessaúde para aconselhamento de saúde mental e 69% para tratar pacientes com doenças crônicas. No entanto, quase 50% relataram que a maioria das visitas de telessaúde não são cobertas em paridade com as visitas pessoais. Assim, mais uma vez, a telessaúde ajudará a preencher a lacuna de atendimento, mas não preencherá os cofres das práticas de atenção primária.

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As vacinas estão chegando, sem dúvida, mas os especialistas dizem que a pandemia não começará a diminuir até o final da primavera ou verão, depois que a maioria das pessoas com comorbidades tiver sido vacinada. Portanto, provavelmente temos mais quatro a seis meses de combate às infecções por COVID-19 em grande escala. Durante esse período, muitas clínicas de atenção primária continuarão lutando para permanecer no mercado. Quantos fecharão durante esse período, ninguém sabe.

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Os departamentos de saúde pública e os governos estão corretamente focados na crise crescente nos hospitais agora, à medida que as UTIs transbordam e começam a surgir evidências de que alguns pacientes com casos graves de COVID-19 não estão sendo admitidos. É provável que haja mais racionamento no horizonte.

Enquanto isso, não vamos nos esquecer da difícil situação das práticas de atenção primária, que constituem nossa primeira linha de defesa contra o COVID e são essenciais para um sistema de saúde funcional. Uma segunda rodada de ajuda do governo federal é necessária com urgência, embora pareça improvável que seja incluída no pacote de resgate que está sendo debatido no Congresso.

Caso contrário, incentivos financeiros serão necessários para ressuscitar nossas práticas de atenção primária depois que a pandemia começar a diminuir e as coisas voltarem ao normal. Sem cuidados primários adequados, a saúde de nossa população continuará a piorar e nossos custos com saúde continuarão aumentando.

Ken Terry é jornalista e autor de Physician-Led Health Care Reform: A New Approach to Medicare for All.

Crédito da imagem: Shutterstock.com





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